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天文学家称有望25年内探测到外星生命信号
所属分类:宇宙奥秘    发布日期:2013/2/21 9:12:26   点击次数:1224
 

    据国外媒体报道,一个荷兰科学小组最近的研究结果证明,在装备了新型望远镜之后,我们将有可能探测到围绕其它恒星运行的系外行星上的生命信号。

  尽管即便是除去太阳之外距离我们最近的恒星也在4.2光年之外,然而生命活动产生的物质会在其大气中表现出来从而被我们检测到,这种信号就被称作“生物标记气体”。这种想法自从上世纪60年代开始便已经出现,而现在它将得到最新型望远镜观测技术的支持,这种新型望远镜的核心思想是使用成本相对低廉的地基通量收集望远镜实现对系外行星大气中氧信号的高分辨率观测。有关该项研究的论文将发表在2月20日出版的《天体物理学》杂志上。

  有关对于围绕其它恒星运行的行星,即所谓系外行星的观测有朝一日将有可能揭示生命存在信号的想法数十年之前便已经存在。地球大气层中大约1/5的成分是氧气,之所以会出现如此大量的氧,是因为地球上的生命活动,也就是植物进行的光合作用。如果没有植物源源不断地通过光合作用向大气中输送补充氧气,地球大气中的氧气成分会很快耗尽,因为自然界不断进行的大量化学反应都需要氧气的参与。如果我们能在一颗太阳系以外类地行星的大气中检测出氧气成分,那么这就极有可能说明这颗行星上存在生命现象。

  由于要对系外行星大气进行观测是极具挑战性的,因此直到最近,人们一直认为要开展这样的观测只有可能依靠发射空间望远镜,因为从地面上进行观测,去搜寻遥远系外行星大气中的氧气信号将会受到地球自身大气中的氧气和臭氧分子信号的极大干扰。然而美国和欧洲原计划发射执行此类计划的望远镜,如美国宇航局的类地行星发现者(TPF)以及欧洲空间局的达尔文望远镜都已经先后被取消了。在这种局面下,继续指望利用空间望远镜执行相关的观测计划已经不切实际,预计在未来25年内斗不会有类似的计划被执行。

  而现在,一组来自荷兰莱顿大学和SRON荷兰空间研究所的科学家们证明了,我们并不一定需要进入太空也能开展这样的研究。在此过程中所需要用到的一项技术在近期的测试中得到了很好的结果。

  本研究第一作者伊格那斯·斯奈伦(Ignas Snellen)表示:“区分地球本身大气中的氧分子信号以及来自遥远系外行星大气中可能存在的氧气信号的方法是仔细分析对比其吸收线。”

  他说:“由于系外行星相对地球存在的相对运动,来自系外行星大气中气体的吸收线会呈现极细微的多普勒效应,如果使用精度足够高的设备,这种差异是可以被测量出来的。”

  这样一来,进行此类研究便不再需要将望远镜送入太空,从而节约了一个数量级的经费开支。近期,科学家们利用设在南美洲智利的欧洲南方天文台甚大望远镜(VLT)对这项技术进行了测试。科学家们对一颗木星大小的,距离其母恒星距离非常近的系外行星进行了观测,结果在其大气层中检测出了一氧化碳成分。

来源:宇宙奥秘

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